Osservati tre pianeti in formazione da ALMA intorno alla stella HD 163296

Osservati tre pianeti in formazione da ALMA intorno alla stella HD 163296

Per osservare i pianeti intorno a stelle distanti anni luce, gli scienziati si devono ingegnare parecchio. In questo caso, però, sono andati oltre. Gli astronomi hanno infatti osservato le tracce dei pianeti in formazioni intorno ad una giovanissima stella, HD 163296.

La scoperta è stata fatta grazie ad un radiotelescopio potentissimo, ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array), nel deserto di Atacama in Cile. ALMA è formato da 66 sensibili antenne progettate per catturare la radiazione millimetrica e submillimetrica proveniente dagli oggetti freddi dell’Universo. Questa lunghezza d’onda corrisponde ad una banda compresa tra l’infrarosso e le onde radio.

Osservati tre pianeti in formazione da ALMA intorno alla stella HD 163296

Il sistema solare in formazione studiato in questo caso è molto interessante, e potrebbe considerato un nostro lontano parente. La stella centrale, HD 163296, ha appena quattro milioni di anni, ha una massa pari a “solo” il doppio di quella del nostro Sole e si trova a circa 330 anni luce dalla Terra, nella costellazione del Sagittario.

Utilizzando una tecnica innovativa, due astronomi, in modo del tutto indipendente, hanno scoperto che le tracce presenti nel disco protoplanetario di HD 163296 sono da imputare alla presenza di pianeti in formazione. La tecnica consiste nello studiare l’effetto doppler sulla radiazione millimetrica emessa dalle molecole di monossido di carbonio (CO). Quando il gas interagisce con un corpo molto massiccio, come per esempio un pianeta in formazione, localmente esso subisce delle variazioni nel suo moto, che si traducono in una variazione della frequenza della radiazione emessa.

Studiando queste impercettibili variazioni, la squadra guidata da Richard Teague, dell’Università Monash in Australia e dell’Institut de Planétologie et d’Astrophysique di Grenoble, ha individuato due pianeti in formazione, rispettivamente a 12 e 21 miliardi di km dalla stella.

Indipendentemente, la squadra capitanata da Christophe Pinte, dell’Università del Michigan,  ha individuato un pianeta in formazione a 39 miliardi di km dalla stella.

I due gruppi di astronomi hanno utilizzato tecniche molto simili ma con qualche differenza. Il metodo di Teague infatti consiste nello studiare variazioni medie del flusso del gas, mentre la tecnica di Pinte consiste nel misurare direttamente questo flusso. Nel primo caso, è possibile individuare variazioni di flusso fino a pochi punti percentuali ed è quindi più precisa, mentre la seconda tecnica è più adatta per le zone esterne del disco planetario, ma è meno precisa e richiede variazioni del flusso maggiori del 10%.

A proposito della scoperta, ecco le parole di Teague:

Misurare il flusso di gas all’interno di un disco protoplanetario ci dà molta più certezza che ci siano pianeti in orbita intorno a una stella giovane. Questa tecnica offre una nuova, promettente direzione per capire come si formino i sistemi planetari.

Mentre queste sono state le parole di Pinte:

Abbiamo esaminato il moto localizzato, su piccola scala, del gas nel disco protoplanetario della stella. È un approccio completamente nuovo che potrebbe farci scoprire alcuni dei pianeti più giovani della galassia, grazie alle immagini ad alta risoluzione prodotte da Alma.

Osservati tre pianeti in formazione da ALMA intorno alla stella HD 163296

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